Джон Мильтон (1608-74 гг.) является одним из наиболее значимых поэтов 17-го века и, безусловно, одним из наиболее значимых поэтов всей английской литературы, оставивший в ней весьма заметный след. Он справедливо считается «литературным отцом» канонической англоязычной эпической поэмы (длинного повествовательного поэтического произведения, написанного в возвышенном стиле), ярчайшим примером которой является поэма Потерянный рай (Paradise Lost).

Творчество Джона Мильтона охватывает три четко очерченные исторические эпохи Англии – 1. Период царствование королей династии Стюартов, Гражданской война (1642-1648 гг.) и междуцарствия; 2.  Период Британского содружества (1649-1653 гг.) и Протектората (1654-1660 гг.); и 3. Период Реставрации (1660-1674 гг).

Репутация Мильтона, как одного из наиболее выдающихся английских поэтов, получила широкое признание после его смерти в 1674 г. Несмотря на то, что основное внимание критиков было направлено на его поэму Потерянный рай, его другие произведения также были отмечены множеством комментариев.  В 1712 г, Джозеф Аддисон (Joseph Addison) опубликовал в журнале Наблюдатель (Spectator) 18 статей, посвященных поэме Потерянный рай – шесть общих эссе и двенадцать частных, каждое из которых было посвящено соответствующей книге поэмы. В отдельные периоды истории взгляд на поэзию Мильтона отражал предвзятость комментаторов. Например, в 18-м веке тори и англиканцы относились к ней равнодушно, однако виги ею восхищались. Интересно, что поэма Потерянный рай была отмечена за свой вклад в распространению традиционного христианства, поскольку большинство интерпретаторов не обращали внимания на возможные последствия того, что Бог Сын может подчиняться Богу Отцу. Кроме того, в центре внимания к поэме в 18-м веке были ее пышность и величественность. В 19-м веке фокус внимания был смещен к техническим и стилистическим особенностям поэмы, однако поэты-романтики, включая Уильяма Блейка (William Blake) и Перси Биши Шелли (Percy Bysshe Shelley) которым нравилась тема Сатаны, непрямым образом атаковали традиционные теологические и философские концепции поэмы. В конце 19-го – начале 20-го века отношение к поэзии Мильтона было неоднозначным.

Влияние этой эпической поэмы на всю последующую литературу было чрезвычайно широко – она вызвала к жизни другие эпические поэмы, такие как поэмы Александра Поупа Похищение локона, поэму Уильяма Вордсворта Прелюдия и поэму Джона Китса Эндимион, а также роман Мэри Шелли Франкенштейн. Поэзия Мильтона оказала глубокое влияние на творчество Перси Бисси Шелли, а также Уильяма Блейка, который выступил иллюстратором одного из изданий Потерянного рая. Позднее, однако, Мильтон подвергся критике Томаса Элиота, который отмечал «искусственность» поэзии Мильтона.

И все же, как ни странно может это показаться, поэзия Милтона, является с одной стороны, поэтическим антиподом пришедшему гораздо позже (почти через триста лет) течению модернизма (в лице, например, Томаса Элиота) с его «потоком разорванного сознания», а с другой стороны заложило его глубокую духовную базу.

В то время как прозаическое наследие Джона Мильтона является значительным, его поэтический дар все же оказал большее влияние на всю последующую англоязычную поэзию. Сам Мильтон называл с достаточной долей самоиронии свою прозу, как написанную «левой рукой». Как и его прославленные предшественники, с произведениями которых напрашивается сравнение творчества Мильтона, темой его литературных произведений является религия и политика. Он сам поставил себя в один ряд с теми поэтами, творчество которых являлось своеобразным общественным голосом, и которые даже в своих пасторальных поэмах высказывались на политические темы, главной из которых было популяризация общественного просвещения, нечто похожее на политику в этой области городов-государств Древней Греции или Италии эпохи Возрождения.

В последние годы поэзия Мильтона в целом и поэма Потерянный рай в частности снова стали объектом пристального внимания литературных критиков. Их теологическая основа, приверженность литературным принципам классической античной литературы, адаптация традиций библейских текстов и Книги Бытия, христианский гуманизм, политические обертоны и взгляд на гендерные отношения – все это вопросы, которые тщательно рассматриваются и дебатируются. Даже репутация Мильтона – женоненавистника оспаривается современными феминистками, которые стали больше объяснять гендерные противоречия традициями Книги Бытия, а в поэме Потерянный рай – противоречиями между ортодоксальной иерархической структурой отношений между Адамом и Евой с одной стороны и противоположностью или комплементарностью их отношений с другой, особенно после их изгнания из рая и последующего возрождения на земле. Такие противоречивые комментарии демонстрируют, что поэзия и проза Мильтона выдержала испытание временем и является действительно вневременной, а потому гениальной.

Paradise Lost - Book I (Потерянный рай - Книга I). Читает Том О'Бедлам 

 

Эта поэма служит, вероятно, величайшим образчиком англоязычной литературы всех времен. Написанная в 1667 г., она не является первой попыткой написания эпической поэмы: будучи подростком Мильтон начал писать такую поэму на латинском языке о так называемом «Пороховом заговоре» (Заговоре против короля Якова I в 1605 году), однако эта поэма под названием «На пятое ноября» так и осталась незаконченной. Поэма Потерянный рай, состоящая из 12 книг, написана верлибром и повествует об падении искушенного Сатаной (самого изгнанного до этого из рая) человека, основанием сатаной столицы Ада Пандемониуме и последующим искушением Евы в садах Эдема. Поэма как будто является предтечей поэмы Томаса Элиота Потерянная земля и может даже рассматриваться первой частью двулогии человечества, сначала изгнанного из рая на землю, а затем теряющего и ее саму.

Sonnet 19: On his Blindness (Сонет 19: На его слепоту). Читает Том О'Бедлам 

Этот сонет повествует о потере Мильтоном зрения в начале 1650-х годов. Обеспокоенный невозможностью, будучи слепым, служить Богу, Мильтон советует самому себе набраться терпения, завершая сонет строчкой и сентиментом, которые приобрели известность сами по себе:

God doth not need/Either mans work or his own gifts (Творцу работа человечья не нужна, как не нужны дары).

Сонет 23 (Сонет 23). Читает Ян Ричардсон

Одно из наиболее красивых поэтических произведений Мильтона повествует о смерти жены поэта. Хотя этот сонет нравится не всем - например, один из критиков, Сэмуель Джонсон, отзывался о нем достаточно пренебрежительно. В сонете рассказывается о смерти второй жены Мильтона, Катрин Вудкок, которая умерла при родах дочери в 1658 г. (дочь также трагически умерла).

Сонет 18: On the Late Massacre in Piedmont (Сонет 18: О пьемонтской резне). Читает Брианна

В апреле 1655 г. войска под предводительством Чарльза Эммануэля II, Герцога Савойского, устроили в Пьемонте резню вальденцианцев (членов аскетической христианской секты). Этому ужасному событию и посвящен сонет. Отсыл Мильтона к «тройному тирану» является аллюзией Папы.

Продолжение следует.