Австралопитек с человеческим лицом

Находка, которую обсуждает сегодня весь мир, — Australopithecus sediba из ЮАР — войдет в учебники антропологии. Небольшой объем мозга причудливо сочетается с человеческим строением костей лица. Стать предком человека ему мешает только юный возраст: седиба жил в Африке одновременно с первыми людьми.

Фото: AFP/East News
Фото: AFP/East News
+T -
Поделиться:

В четверг, 8 апреля, в авторитетном научном журнале Science появилась статья, посвященная исследованию двух скелетов, найденных в Южной Африке, в месте, известном как колыбель человечества (именно здесь была найдена почти треть всех известных ученым останков предков людей). Несмотря на солидный возраст — около 1,95-1,75 миллиона лет, скелеты отличаются поистине уникальной для палеонтологических образцов сохранностью.

Ученые установили, что оба скелета принадлежат ранее неизвестному виду австралопитеков, который исследователи назвали Australopithecus sediba. Sediba на языке сото, на котором говорят на юге ЮАР, означает «ключ» или «родник». Авторы находки выбрали название вида не случайно. По мнению специалистов, A. sediba может очень удачно заполнить брешь в эволюционной истории человека: именно он мог дать начало знаменитой цепочке «человек умелый — прямоходящий — разумный».

Прежде чем подробнее рассказать о находке ученых, стоит коротко вспомнить, откуда взялась эта эволюционная цепочка и какое отношение к ней имеют австралопитеки. Знакомые всем со школы человек умелый (Homo habilis), человек прямоходящий (Homo erectus) и человек разумный (Homo sapiens) — это разные виды одного рода Homo, то есть людей. Единственным видом, сохранившимся до наших дней, является человек разумный, а остальные Homo бродили по Земле сотни тысяч и даже миллионы лет назад.

Сто пятьдесят лет назад британский натуралист Чарльз Дарвин предсказал, что рано или поздно ученые обнаружат в Африке останки когда-то существовавших древних форм людей. Именно способность предсказывать будущее отличает правомерную научную гипотезу от пустых предположений. Дарвин утверждавший, что люди и обезьяны произошли от одного общего предка, настаивал, что останки «протолюдей» как раз и будут сочетать в себе признаки как обезьян, так и людей — ведь примитивные формы рода Homo еще не успели избавиться от общих с обезьянами черт и приобрести чисто человеческие особенности.

И действительно, вскоре ученые начали обнаруживать такие останки. Уже в 1886 году вдохновленные эволюционной теорией исследователи нашли на острове Ява скелет, получивший имя яванского человека. Яванский человек оказался одной из разновидностей человека прямоходящего. Однако на момент его обнаружения у ученых не было сколько-нибудь полных представлений об эволюции людей. Тем не менее находка стала блестящим подтверждением теории Дарвина.

В 1925 году неподалеку от поселка Таунга в Южной Африке был найден череп, который при беглом осмотре можно было принять за череп обезьяны. Более детальное изучение показало, что находка не похожа на останки ни одного из известных видов обезьян. Ученые назвали «хозяина» черепа Australopithecus africanus, что буквально означает «обезьяночеловек из Африки». Было очевидно, что найденный австралопитек весьма далеко отстоит от современного человека. Через десять лет другой коллектив исследователей нашел очень похожий череп, а также другие кости необычных существ. Подобные находки стали появляться все чаще и чаще, и число «обезьянолюдей» очень быстро росло.

Пожалуй, одной из самых известных находок стал скелет австралопитека по имени Люси. Палеонтологи обнаружили его в долине реки Омо в Эфиопии в 1974 году и причислили к виду Australopithecus afarensis. Люси довольно уверенно перемещалась на двух ногах, имела зубы, близкие к человеческим, и в итоге — вместе с найденными в последующие годы соплеменниками (этот вид жил 3,8-2,9 миллиона лет назад) — заняла место самого продвинутого австралопитека, так как ближе всего к Homo.

Человек умелый, Homo habilis — самый древний и примитивный представитель рода Homo

За десять лет до обнаружения Люси палеонтолог Льюис Лики нашел в Танзании скелет человека умелого — самого примитивного из известных на сегодня представителя рода Homo, населявшего саванну, как мы теперь знаем, 2,3-1,4 миллиона лет назад. Его мозг был вдвое больше, чем у австралопитеков, и он изготовлял настоящие орудия — острые каменные щепки для разделки туш.

Постепенно исследователи заполняли пробелы в летописи эволюции человека, однако некоторые места в ней по-прежнему оставались очень условными. Одним из таких мест является переход от австралопитеков к человеку умелому. Слишком большая разница в строении скелетов свидетельствовала, что между самым продвинутым из откопанных учеными австралопитеков и Homo habilis существовали еще какие-то формы. Но найти их не удавалось.

Australopithecus sediba, которому посвящена статья в последнем номере Science, имеет массу оснований претендовать на звание как раз такой формы. Ученые обнаружили два скелета представителей этого вида в пещере Малапа, расположенной неподалеку от знаменитой системы пещер Стеркфонтейн, где в течение двадцатого века было найдено множество останков человекоподобных существ. Забавная особенность исследования, возможная только в наши дни, — ученые отыскали эту пещеру (а вместе с ней почти сотню других новых пещер), анализируя изображения Земли, выложенные в Сеть в рамках проекта Google Earth.

Когда исследователи добрались до Малапы, они не обнаружили в ней ничего особенного. На следующий день ученые вновь отправились на место будущих раскопок, и один из них взял с собой своего девятилетнего сына. Первое, что сделал мальчик, попав в пещеру, — нашел ключицу, принадлежавшую существу, которое жило там более миллиона лет назад. Успех ребенка вдохновил ученых — и они вскоре откопали в Малапе целых два скелета.

Один скелет принадлежит особи женского пола, разменявшей третий десяток, а второй — мальчику, которому исполнилось одиннадцать-тринадцать лет. Эти существа умерли примерно в одно время и, скорее всего, были родственниками.

Скелеты отличаются уникальной сохранностью — исследователи обнаружили черепа, кости ног, рук, позвонки, а также чрезвычайно важные для определения места существа на эволюционном древе людей кости таза и запястья. По строению таза специалисты судят о походке и способности к прямохождению, а по запястью — о том, насколько тонкую работу мог выполнять «владелец» костей. Найти более или менее полный скелет — огромная удача; гораздо чаще ученым приходится работать с отдельными костями или даже их фрагментами, как, например, в недавно обсуждавшейся здесь работе о человеке «Денисове». Авторы работы полагают, что оба существа провалились в расщелину в земле, и их тела были очень быстро отнесены потоком воды от входа в нее. Именно поэтому хищники не растерзали трупы, и ученые смогли получить в свое распоряжение уникальные образцы.

Иллюстрация: Science magazine
Иллюстрация: Science magazine

Общий план строения тела и многие особенности анатомии — например, малый объем мозга — указывают, что останки принадлежат двум австралопитекам. Однако некоторые детали никак не укладываются в образ типичного австралопитека. Так, тазовые кости скелетов отчетливо напоминают тазовые кости представителей рода Homo — то есть A. sediba дальше других австралопитеков продвинулся на пути к выпрямлению. Кроме того, устройство костей черепа заметно более продвинуто, чем у австралопитеков, и напоминает даже не человека умелого, а человека прямоходящего. A. sediba походили на Homo erectus по строению некоторых отделов лицевой части: костный край глазницы у A. sediba не так сильно выпирал в стороны, как у других австралопитеков, — внешность получалась более «людской». При этом мозг у них был маленьким, как и у других австралопитеков.

По обилию таких эволюционно продвинутых черт найденные в пещере Малапа скелеты опережают все известные ученым останки, поэтому авторы нового исследования заключили, что их «владельцы» могли ближе остальных австралопитеков стоять к людям. Sediba даже могли быть предками всего рода Homo (как вариант — не предками, а очень близкой к предкам ветвью, то есть не прямыми прародителями людей, а их «кузенами»), которые некоторое время существовали параллельно с людьми.

Ситуацию осложняет лишь возраст A. sediba — эти существа жили 1,95-1,75 миллиона лет назад, то есть одновременно с человеком умелым, который появился 2,3-2,5 миллиона лет назад. Этот факт никак не противоречит гипотезе о том, что A. sediba был предком H. habilis, однако для ее окончательного подтверждения ученым нужны останки, которые были бы старше человека умелого. Пока такие останки не будут найдены, A. sediba будут называть недостающим звеном в эволюции человека только с добавкой «возможно».

Комментировать Всего 8 комментариев

Замечательная статья и иллюстрации - спасибо!

Спасибо большое!

Кстати, эта история получила продолжение. Статья в журнале Scienceнемедленно вызвала дебаты http://www.nature.com/news/2010/100408/full/news.2010.171.html . Двое палеонтологов из США и Великобритании остро критикуют выводы авторов находки, и настаивают, что Australopithecus sediba – это лишь доживший до позднего времени A.africanus. Они не видят существенных особенностей у находок; в первую очередь их смущает малый размер мозга. Также они, разумеется, указывают, что из-за возраста A. sediba никак не может быть признан предком. Но, собственно, авторы находки и не говорили, что австралопитек из Малапы - прямой предок рода Homo, речь лишь о том, что это – модель предка.

Голоса, поддерживающие авторов (их тоже немало; а еще за кадром остаются и рецензенты, пропустившие статью в этот самый престижный в мире научный журнал), признают, что головкой он не вышел – но в том и прелесть: эта черта сочетается с яркими особенностями таза и лица, которые, по мнению авторов, пододвигают этого австралопитека вплотную к Homo.

Думаю, что дебаты будут только накаляться, но уже сейчас ясно, что эта находка замечательная.  Она уникальная хотя бы как очень поздний среди известных австралопитеков (мы рассказали не обо всех, в это время водились еще совершенно поразительные австралопитеки - парантропы, - неродственные людям, похожие на выпрямленных горилл). Новая находка позволяет нам подглядеть жизнь в том мире, который был населен несколькими видами продвинутых гоминид одновременно – и поздние австралопитеки, и ранние Homo. Сейчас такое трудно себе представить – ведь остался лишь один вид - человек разумный.

Очень интересно, спасибо!

Интересно было бы побольше узнать об одновременном существовании различных гоминидов.

Да, это действительно очень интерсная тема, но каждый новый клочок информации - большая удача. Редким останкам удается сохраниться в течение сотен тысяч лет. Сейчас в палеонтологии бум - ученые научились работать с древними образцами и извлекать из них ДНК, пригодную для анализа. Но генетическая экспертиза укажет, разве что, на возможные скрещивания между гоминидами (были основания думать, что H. sapiens состоял в близких отношениях с H. neanderthalensis, но, вроде бы, они не подтвердились).

Впрочем, сейчас популярно убеждение, что эволюция напоминала не цепочку, а сеть - множество слега различных видов (в том числе, предки и потомки) существовало одновременно. И у многих из них были все шансы превратиться в нас...

Ирина, большое спасибо! Написано замечательно!

Как принято писать в Интернете: Аффтар, пеши ищо !

Спасибо! Как говорят там же - ни вапрос :)

Ирина, прекрасная статья и чудные иллюстрации. Вот только фирменная надпись "сноб" на ролике с 3D черепом "продвинутого" австралопитека вызавает странные ассоциации... но это уже из области снобиза